Knuffels in de Ruimte: de Schattigste Astronauten

Sommige knuffels dineren in luxe resorts; anderen zetten de bloemetjes buiten in Bali. Een select aantal knuffels spant echter de kroon: zij stappen aan boord van ruimteschepen, en gaan op reis in de ruimte! Leer alles over ‘s werelds schattigste ruimtevaarders en maak kennis met de beroemdste pluche astronauten…

Waarom nemen astronauten knuffels mee de ruimte in?

De traditie om knuffeldieren mee te nemen tijdens een reis door de ruimte is net zo oud als de ruimtevaart zelf: zelfs kosmonaut Yuri Gagarain, de eerste man die in de ruimte reisde, werd vergezeld door een kleine pop in het ruimteschip Vostok 1. Sindsdien is het voor astronauten en kosmonauten een kleine traditie geworden om een knuffels als extra passagier mee te nemen op hun reis door de ruimte.

De knuffels reizen niet enkel mee omdat zij zo lekker kunnen knuffelen: ze hebben een echte baan aan boord van het schip! De knuffelbeesten dienen tijdens de ruimtereis als zogenaamde “zwaartekracht indicator” (zero-gravity indicators): de knuffels signaleren de astronauten wanneer hun ruimteschip aan de aantrekkingskracht van de aarde is ontsnapt door vrolijk de cabine rond te zweven.

Astronaut Anne McClain speelt met aarde-knuffel Buddy in SpaceX's Crew Dragon
Astronaut Anne McClain speelt met aarde-knuffel Buddy in SpaceX’s Crew Dragon (Foto: NASA TV)

Beroemde knuffelbeesten in de ruimte

Teddyberen in de ruimte

In februari 1995 kreeg Magellan T. Bear de eer zichzelf de eerste teddybeer in de ruimte te mogen noemen. Magellan werd aangesteld als de “onderwijsspecialist” van de Space Shuttle Discovery tijdens de STS-63-missie. Het avontuur van de kleine blauwe beer in het heelal maakte deel uit van een educatief project wat als doel had de interesse van scholieren in geografie en wetenschap aan te wakkeren. De beer zijn ruimtereis werd georganiseerd door de studenten en docenten van de Elk Creek Elementary School in Pine, Colorado in de Verenigde Staten. Magellan zelf was een gepassioneerde reiziger: naast zijn ruimtereis van het internationale ruimtestation ISS bezocht hij de Zuidpool, woonde het U.S. Space Camp bij en vloog mee op de eerste Boeing 777-vlucht van United Airlines. Magellan verblijft nu in de Moving Beyond Earth-tentoonstelling in het National Air and Space Museum in Washington, DC in de Verenigde Staten.

Magellan werd in 2012 opgevolgd door Smokey Bear van de Sojoez TMA-04M. Smokey vergezelde zijn menselijke vriend Joe Acaba tijdens diens tweede vlucht naar ISS. Smokey is een beroemd icoon in de Verenigde Staten en werd in het leven geroepen om bosrecreanten te waarschuwen voor de gevaren van door mensen veroorzaakte bosbranden. Hoewel het ruimteschip Sojoez TMA-04M van Russische oorsprong was, werd Smokey door alle bemanningsleden verwelkomd.

To Infinity and Beyond: Celebrities in Space

In 2008 vloog Pixar’s beroemde animatie-astronaut Buzz Lightyear naar het internationale ruimtestation ISS met de Space Shuttle Discovery STS-124. Buzz was het eerste bekende Disney/Pixar-personage in de ruimte. In 2014 volgde sneeuwman Olaf uit de Frozen-franchise hem “to infinity and beyond” als lid van de Soyuz TMA-15M-crew. Een andere celebrity-knuffel de ruimte in ging was een Red, de rode Angry Bird uit het gelijknamige spelletje. Red vloog mee op het Sojoez TMA-22-ruimtevaartuig in 2011.

Speelgoed astronauten Magellan T. Bear en Buzz Lightyear reisden beiden naar ISS
Speelgoed astronauten Magellan T. Bear en Buzz Lightyear reisden beiden naar ISS (Foto: Smithsonian Institution)

De juiste “owltitude”

De eerste pluche uil die de ruimte in werd geschoten was de kleine kosmonaut die Alexei Ovchinin in 2016 vergezelde tijdens zijn reis naar het ISS. Deze kleine ruimteverkenner was een goede indicator voor wanneer de Russische kosmonaut de juiste “owltitude” hadden bereikt. De term “owltitude” werd door Jason Davis geopperd in een tweet; het is een samentrekking van “owl”, wat uil betekent, en “altitude”, wat hoogte betekent.

Een uilknuffel wordt als 'zero-gravity indicator' gebruikt in de ruimtevaart
Een uiltje laat aan zijn passagiers zien dat zij aan de aantrekkingskracht van de aarde zijn ontsnapt (Foto: Jason Davis / NASA)

De eerste knuffel gemaakt in de ruimte

Astronaut Karen Nyberg pakte een paar ongewone items in tijdens de voorbereiding van haar reis naar het internationale ruimtestation ISS: ze nam naalden, draden en enkele kleine stofstalen mee. Aan boord van het internationale ruimtestation knutselde ze een pluche dinosaurus uit de klittenbandachtige stof die de Russische voedselcontainers op het internationale ruimtestation hadden bekleed. Nyberg vulde de knuffel met stukjes van een gebruikt T-shirt. De dino knuffel werd beroemd nadat Nyberg hem fotografeerde op het moment dat de plushie vrolijk door het ruimtestation zweefde. De jonge t-rex knuffel was hoogstwaarschijnlijk het eerste knuffeldier dat in de ruimte werd gemaakt.

Karen Nyberg haar dinosaurus was de eerste knuffel gemaakte in de ruimte
Karen Nyberg maakte de eerste knuffel in de ruimte tijdens haar verblijf in het ISS (Foto: Karen Nyberg / NASA)

De Aarde aanschouwt de Aarde

Een van de meest buitengewone knuffelervaringen in de ruimte was wat Buddy, de aarde knuffel overkwam. Buddy werd door Elon Musk uitgekozen om het eerste commerciële ruimteschip van SpaceX in 2019 te bemannen. Buddy koppelde zijn ruimteschip, de Crew Dragon Demo-1, met succes aan bij het internationale ruimtestation, waar hij ontvangen werd door de astronauten die op het station woonden. Vanaf het ruimtestation kon Buddy de planeet waarop hij gebaseerd was in al haar glorie bewonderen. De aardbol plushie werd een hit na zijn lancering in de ruimte, waardoor de aarde knuffels van Celestial Buddies snel uitverkocht waren. In mei 2020 lanceerde SpaceX hun eerste volledig bemande ruimtevaartuig, wiens bemanning beloofde Buddy terug te halen van zijn vakantie in de ruimte.

Aarde knuffel Buddy kijkt naar zijn thuisplaneet vanaf ISS
Buddy kijkt naar zichzelf vanuit het internationale ruimtestation ISS (Foto: Anne McClain / NASA)

SpaceX: een Dinosaurus aan boord van de Crew Dragon

SpaceX’s Crew Dragon werd in mei 2020 gelanceerd. Het ruimteschip werd bemand door astronauten Bob Behnken en Doug Hurley. Tijdens hun vlucht werden de mannen vergezeld door een schitterende plushie apatosaurus, die zat te popelen om kennis te maken met aarde plushie Buddy. De dino plushie vergaarde zelf al snel eveneens de eeuwige roem. Astronauten Behnken en Hurley hadden de derde passagier meegenomen als eerbetoon aan hun beider zonen, twee grote dinosaurusliefhebbers. De dinosaurus, een knuffel met Beanie Boo-DNA, was noch de eerste knuffel in de ruimte, noch de eerste dinosaurus… maar hij was zeker de meest schitterende!

Tremor de dinosaurus ontmoet astronauten Bob Behnken, Doug Hurley, Chris Cassidy en Buddy, de “Kleine Aarde” in het ISS
Tremor de dinosaurus ontmoet astronauten Bob Behnken, Doug Hurley, Chris Cassidy en Buddy, de “Kleine Aarde” in het ISS (Foto: NASA TV)